A juzgar por los autos de prueba de General Motors y las predicciones de Elon Musk, el mundo se encamina a un futuro que es a la vez autónomo y totalmente eléctrico. En realidad, la autonomía y la energía de baterías podrían acabar en conflicto entre sí.

Bloomberg

Ello se debe a que la tecnología de autoconducción implica un gran consumo de energía. Algunos de los prototipos actuales de sistemas totalmente autónomos consumen de dos a cuatro kilowatts de electricidad, el equivalente a tener de 50 a 100 laptops continuamente encendidas en el maletero, según BorgWarner Inc. El proveedor de sistemas de propulsión para vehículos prevé que los primeros autos autónomos –probablemente robotaxis que estén constantemente en la calle- consumirán demasiada energía para funcionar exclusivamente con la energía de baterías.

A demonstration model electrical charging point for a new battery-powered Zoe city car, manufactured by Renault SA, sits on display during the second press day of the Paris Motor Show at Porte de Versailles exhibition center in Paris, France, on Friday, Sept. 30, 2016. Ford Motor Co. and Rolls-Royce are among the companies skipping the car show, also known as Mondial de L'Automobile, as the once-unmissable event succumbs to changes sweeping the auto industry. Photographer: Marlene Awaad/Bloomberg

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En una industria en la que el número de LEDs de una luz de freno se analiza para ver su incidencia en el kilometraje con gasolina, procesar datos de los sensores láser, el radar y las cámaras será un enorme desafío, no sólo para los codificadores que trabajan en el aprendizaje automático sino también para los ingenieros que tratan de propulsar los vehículos de manera eficiente. Conforme los grandes mercados de California a China intensifican la presión para frenar la contaminación, las automotrices y sus proveedores tendrán que hallar maneras creativas de compensar las emisiones producidas al alimentar el cerebro cada vez más inteligente de los autos

“Batallamos todo el tiempo porque los gobiernos siempre presionan para que se logre algún porcentaje de mejora cada año”, dijo Scott Gallett, vicepresidente de marketing de BorgWarner, sobre las normas de economía de combustible. “Esto sólo aumenta el desafío”.

Vehículos sin conductor

Las funciones de autonomía en un vehículo de Nivel 4 o 5, que puede operar sin intervención humana, devoran tanta energía que cumplir con las metas de ahorro de combustible y emisiones de carbono es entre 5 a 10 por ciento más difícil, según Chris Thomas, director de tecnología de BorgWarner.

Por cierto, esos cálculos se basan en autos prototipo con sensores instalados en el techo y la demanda de energía de la electrónica del interior del auto inevitablemente se reducirá conforme mejore la tecnología. Pero aun cuando los fabricantes de chips puedan cumplir sus promesas de reducir el consumo de energía hasta en un 90 por ciento, las automotrices de todos modos tienen que lograr aumentos en la eficiencia de combustible en otras partes de los vehículos para compensar toda la actividad de computación, explicó Thomas.

A new plug-in-hybrid automobile engine, manufactured by Daimler AG, sits on display during Daimler's TecDay Road to the Future event in Stuttgart, Germany, on Thursday, June 9, 2016. Mercedes-Benz will start selling a fuel-cell electric version of its GLC sport utility vehicle next year, an effort to broaden the appeal of the technology with the first publicly available battery that can be charged both with hydrogen and at a wall socket. Photographer: Krisztian Bocsi/Bloomberg

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“Les preocupa un watt y ahora les estamos agregando unos 2 mi”, dijo Thomas. “No es trivial”.

Un auto subcompacto totalmente autónomo como el Honda Fit, por ejemplo, podrá hacer 87.3 kilómetros con un galón (3.78 litros) en 2025 en el mejor de los casos, más de 8 kilómetros por debajo de la meta de emisiones de los Estados Unidos, según BorgWarner. Una pequeña pickup o un SUV estarían en 73.7 km/l, frente a una meta de 80.

Los ingenieros no tienen mucho tiempo para resolver esto, dado que las compañías planean lanzar sus primeros autos totalmente autónomos en el próximo par de años. Cruise Automation de GM anunció el mes pasado que una versión del Chevrolet Bolt totalmente eléctrico que puede operar sin conductor ahora se puede fabricar en masa.

Musk había dicho que Tesla planea hacer una demostración de un viaje a campo traviesa totalmente autónomo a fin de este año, aunque advirtió durante una llamada sobre utilidades de agosto que la fecha del recorrido podría modificarse.

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